Название своё линь получил за способность менять окраску тела на воздухе. Тело у линя толстое, покрыто мелкой плотно прилегающей чешуёй и густым слоем слизи. Окраска на спине темно-зелёная, на боках оливково-зеленая, с позолотой, в брюшной части желтоватая. Плавники округлые, коричнево-серого цвета. Хвостовой плавник без выемки. Глаза небольшие, ярко-красного цвета. В уголках рта имеется по одному короткому усику.

Линь предпочитает держаться в тихих, заросших мягкой подводной растительностью заливах рек, старицах, протоках со слабым течением. Хорошо себя чувствует в озёрах, больших прудах, заросших по берегам камышом, тростником и осокой. Обычно ведёт одиночный, малоподвижный образ жизни. Держится у дна, в затенённых местах, среди густой водной растительности. Линь – рыба оседлая и очень редко меняет место своего обитания, а потому в больших количествах на одном и том же месте не встречается. Может встречаться в болотистых водоемах с низким содержанием кислорода. Так же, как и карась, он может при неблагоприятных условиях зарываться в ил.

Питается растительностью, личинками насекомых, червями, моллюсками. Линь растет довольно медленно, но при этом может жить очень долго (если найдет для себя благоприятные условия обитания). Отдельные экземпляры линя могут достигать очень больших размеров, до 60 см и массы до 8 кг.

Половозрелым линь становится в возрасте 3-4 лет. Нерест у линя проходит в июне-июле при температуре воды +19-20°C. Икра линя развивается очень быстро, по сравнения с другими рыбами, иногда даже за несколько дней.

Зимой линь не активен. В октябре, реже в начале ноября, лини собираются в более или менее значительные стаи и залегают на зимовку в самых глубоких местах водоема.