Стайная рыба семейства карповых. Тело язя толстое, довольно широкое, умеренно продолговатое. Окраска тёмно-серебристая на спине, серебристая с позолотой на боках, белая в брюшной части. Глаза у язя крупные с зеленоватым отливом и ярко-оранжевой радужной оболочкой. Спинной и хвостовой плавники тёмно-серые, иногда слегка красноватые, все остальные ярко-красные. Рот у язя небольшой. Молодых особей называют подъязками, они значительно светлей и серебристее, а плавники у них бледнее, чем у взрослых рыб.

Язь обитает в проточных водоёмах, реках, чаще всего крупных и глубоких с умеренным течением. Держится в омутах, в ямах, на перекатах, на границе быстрого и обратного течений, под нависшими у берегов деревьями и кустами. Язь часто разгуливает у самых берегов, особенно после сильных дождей. Язь часто заходит под плоты, стоит между сваями, среди затонувших деревьев и коряг.

Язь является выносливой рыбой, он хорошо переносит резкие перепады температуры и ухудшение состояния воды. Рыба ведет преимущественно ночной образ жизни, выходя жировать на более мелкие участки рек с песчаным, галечным или глинистым дном. Питается язь растительной пищей, летающими насекомыми, их личинками, моллюсками, червями и даже мелкой рыбой.

В поисках корма ночью язи выходят на мелководные перекаты и песчаные отмели, расположенные рядом с ямами и быстринами. В летнее время, особенно в период массового размножения насекомых, они кормятся у поверхности воды.

Может достигать длины до 70 см и массы до 8 кг. Половой зрелости достигает в возрасте 4-6 лет. Нерестится язь в апреле-мае при температуре воды свыше +12-15°C.

В зимнее время язь становится менее активным, однако не прекращает питаться. Зимой придерживается глубоких мест. В ямы язь может залечь, только в крепкие морозы или в непогоду.