Тело у ерша продолговатое. Спина серо-зелёного цвета с чёрными пятнами и точками, бока желтоватые, брюшная часть светло-серая или белая. Спинной и хвостовой плавники с чёрными точками. В целом, окрас этой рыбы зависит от окружающей среды: в реках и озерах с песчаным дном ёрш всегда светлее, чем в водоёмах с илистым дном. Глаза у него очень большие - на выкате, с мутно-лиловой, иногда даже синеватой радужиной. Имеются острые колючки в верхнем плавнике, заостренные жаберные крышки.

Ёрш ведет стайный образ жизни. Обитает рыба практически во всех проточных водоемах, озерах, реках, водохранилищах в придонных слоях воды. Его среда обитания схожа со средой обитания окуня, однако ерш не уходит на большие глубины. Предпочитает он участки с песчано-илистым или илистым грунтом, с замедленным течением. Может стоять на очень небольшой глубине.

Основной пищевой ресурс взрослого ерша - разнообразные черви, мелкие ракообразные и пиявки. Ерши активно питаются на протяжении всего года, хотя поздней осенью и зимой не так интенсивно, как летом.

Ёрш – это довольно маленькая рыбка, достигающая длины до 30 см и массы до 150 г (редко когда больше). Половой зрелости ёрш обычно достигает в возрасте 2-3 лет, при размерах тела около 11-12 см. Нерест происходит с середины апреля по июнь. Нерестятся ерши огромными стаями в сотни и тысячи особей, вечером и ночью. Развитие ерша происходит довольно медленно.